SpaceX je bančništvo na satelitskem internetu. Mogoče ne


Dostop do interneta je tako razširjena v Združenih državah in zahodni Evropi, da je ustvarila celotno kozmetično industrijo, da bi ljudem pomagala prekiniti povezavo. Vendar je za približno polovico svetovnega prebivalstva ta stopnja povezljivosti preprosto nedoumljiva. Skoraj 4 milijarde ljudi ni bilo v spletu v zadnjih treh mesecih, kar je zelo nizek prag ZN za štetje nekoga kot uporabnika interneta, kar pomeni, da izpustijo številne socialne, ekonomske in izobraževalne koristi, ki jih prinaša internetna povezava. .

Podjetniki v Silicijevi dolini so hitro spoznali, da povezovanje sveta predstavlja veliko poslovno priložnost, ki jo lahko zavijemo v dober humanitarni jezik. Vesel rezultat? Internetni baloni in internetni brezpilotni zrakoplovi. Bila je še ena zamisel, ki je bila enako smela in morda bolj realistična: internetni sateliti. Na tisoče internetnih satelitov.

V sredo zvečer se pričakuje, da bo SpaceX v nizko zemeljsko orbito sprožil 60 internetnih satelitov. Bili bodo prvi člani njegove satelitske megakonstelacije, Starlink. 500-kilogramski »ploski« sateliti bodo povečani na skoraj 275 milj nad Zemljo z raketo Falcon 9, na kateri točki bodo uporabili svoje ionske potisnike, da dosežejo končno višino orbite okoli 340 milj nad Zemljo.

Ti sateliti se še vedno štejejo za »produkcijsko zasnovo« SpaceXa. Ne bodo vključevale veliko načrtovanih funkcij, vključno z laserskimi povezavami, ki bodo satelitom omogočile medsebojno komunikacijo med orbito. Vendar predstavljajo prvi velik korak k dolgoročnemu načrtu podjetja. Do leta 2027 načrtuje, da bo SpaceX imel na voljo 12.000 satelitov Starlink v orbiti, ki bodo prenašali visoke hitrosti interneta na desetine milijonov uporabnikov po vsem planetu.

Zgodovina satelitskega interneta pa je opredeljena z neuspehom, vključno z enim največjih stečajev podjetij v zgodovini. To je bila resničnost, ki jo je Elon Musk odkrito priznal novinarjem pred začetkom StarLink-a. "Nihče ni nikoli uspel, da bi naredil izvedljivo nizko konstelacijo komunikacije zemeljske orbite," pravi Musk. "Verjamem, da bomo uspešni, vendar to še zdaleč ni gotovo."

Neuspeh lahko pride v mnogih oblikah. SpaceX se bo soočil z ostro konkurenco drugih satelitskih operaterjev in ponudnikov zemeljskega širokopasovnega dostopa, ogromnimi regulativnimi ovirami, na koncu pa se bo izkazalo, da povpraševanje po satelitskem internetu ni tisto, za kar je mislil, da bo. Skratka, vstop na satelitski širokopasovni trg je veliko tveganje. Vendar SpaceX morda nima druge izbire. Musk je jasno povedal, da je končna misija SpaceXa, da pošlje ljudi na Mars, toda cena za to bo astronomska. Študija agencije NASA iz leta 2014 je pokazala, da je strošek človeške misije na Marsu v svetovnem merilu 220 milijard USD. Samo prihodki podjetja SpaceX, ki jih je Musk povedal, da letno pretresajo približno 3 milijarde dolarjev, najverjetneje ne bodo prinesli nikogar na Rdeči planet.

Kot je podrobno opisano v projekciji prihodkov za leto 2016, ki jo je dosegla EU. T Wall Street JournalPodjetje SpaceX je ocenilo, da bodo do leta 2025 njegove lansirne storitve zmanjšale za približno 5 milijard dolarjev prihodkov, kar se je zmanjšalo za predvidenih 30 milijard dolarjev za internetne storitve Starlink. Podjetje ni izdalo nobenih podrobnosti o strukturi cen za svojo internetno storitev ali koliko stanejo zemeljske postaje za uporabnike. Toda usoda preteklih prizadevanj za vzpostavitev internetnih satelitskih konstelacij, pa tudi verjetni prihodnji razvoj, kažejo, da bi SpaceX morda moral prilagoditi svoja rožnata pričakovanja.

Širokopasovni satelitski internet v ZDA je v preteklosti prevladoval dve družbi, Hughes Network Systems in ViaSat. Njihovi sateliti so v geosinhroni orbiti, kar pomeni, da sateliti nikoli ne spremenijo položaja glede na površino Zemlje. Čeprav Hughes ocenjuje, da je v ZDA približno 15 do 18 milijonov neuporabljenih ali premajhnih gospodinjstev, imajo Hughes in ViaSat le približno 2,5 milijona uporabnikov satelitskega interneta.

Razlog, zakaj Hughes ni zbral večje baze strank, je povezan z zmogljivostjo in ekonomijo, pravi Paul Gaske, izvršni podpredsednik Hughesa. Hughes ima samo dva širokopasovna satelita, ki ponujajo storitve v ZDA, in da bi pritegnila več strank, načrtuje, da bo leta 2021 svojemu voznemu parku dodala še en satelit. Toda večja težava je verjetno previsoka cena storitve.

V ZDA satelitski internet predvsem privlači podeželska gospodinjstva, ki jih ne oskrbujejo vlakna ali kabelske povezave. Internetne storitve iz geosinkronih satelitov pa so podvržene visoki latenci, saj mora signal potovati čez tisoč milj praznega prostora in nazaj, kar lahko povzroči zamude do pol sekunde.

Starlink in njegovi konkurenti, kot sta OneWeb, Telesat in Amazonov projekt Kuiper, so sprejeli nov pristop do satelitskega interneta. Namesto da bi v geosinhrono orbito postavili nekaj velikih satelitov, želijo ta podjetja postaviti na tisoče širokopasovnih satelitov v nizko zemeljsko orbito. Ti sateliti so le nekaj sto kilometrov nad Zemljo, da lahko zmanjšajo zamude na približno 20 milisekund, kar je z vidika uporabnika komaj opazno.

Kot satelitski internetni operater se bo eden največjih izzivov v SpaceXu razlikoval od drugih širokopasovnih konstelacij, ki bodo delovale v nizki zemeljski orbiti, pravi Roger Rusch, predsednik svetovalne družbe TelAstra, ki svetuje vlagateljem v satelitski industriji. Poleg Starlink-a sta OneWeb in Telesat napovedala, da nameravata ustvariti širokopasovne konstelacije LEO s 650 in 292 sateliti. Februarja je OneWeb predstavil svojo prvo serijo šestih satelitov. Kmalu zatem je Amazon napovedal projekt Kuiper, ki bo postavil 3.236 širokopasovnih satelitov v nizko zemeljsko orbito.

Dajanje satelitov v orbito je verjetno lahek del ustvarjanja širokopasovnih satelitskih mega konstelacij. Resnične težave in kjer se stroški hitro dvigajo, so na terenu. Aprila je SpaceX prejel FCC-jevo odobritev za milijon zemeljskih postaj, ki jih bodo kupci uporabljali za komunikacijo s sateliti, ki prehajajo nad glavo. Za razliko od nepremičnih satelitskih krožnikov, ki so se uporabljali za povezavo z geosinhronskimi sateliti, ki morajo le usmeriti na samo en del neba, antene SpaceXovih faznih nizov sledijo satelitom, ko preidejo nad glavo.

Te vrste anten bodo verjetno dražje za stranke, pravi Rusch. Glede na to, da je cenovna dostopnost že ena največjih ovir pri sprejemanju interneta, bi to lahko bila velika ovira za SpaceX. SpaceX bo moral prevzeti tudi znatne stroške za izgradnjo in vodenje satelitskih prehodov, ki so v bistvu velike preklopne postaje, kjer se sateliti povezujejo z internetno hrbtenico. Aprila je SpaceX od FCC dobil dovoljenje za izgradnjo štirih satelitskih prehodov po ZDA, vendar pa bo moralo po svojih globalnih storitvah zgraditi več teh postaj v tujini.

To postavlja vprašanje, ali bo na voljo dovolj trga za podporo enega, še manj štirih satelitskih mega konstelacij z več milijardami dolarjev. Čeprav Starlink, Telesat, OneWeb in Project Kuiper želijo povezati svet, morda ne bo dovolj ljudi, ki bi si lahko privoščili svoje storitve. »Ali obstaja v svetu dovolj povpraševanja po vsej tej zmogljivosti, ki bo v naslednjih desetih letih na spletu? Nihče ne ve, “pravi Matt Desch, izvršni direktor podjetja Iridium, družbe za satelitsko komunikacijo, ki se osredotoča na glas in podatke. "Jasno je, da so naložbeni trgi zaskrbljeni, zato se ti novi trgi počasi financirajo, vsaj na javnih trgih lastniškega in dolžniškega kapitala."

Carissa Christensen, direktorica analitičnega podjetja Bryce Space and Technology, je kot primer tega, kar se lahko zgodi, opozorila na O3B, satelitsko internetno podjetje, ki ga je leta 2007 ustanovil CEO OneWeb Greg Wyler. Čeprav je bil cilj O3B, da „druge tri milijarde“ ljudi brez spletnega dostopa do interneta, trg preprosto ni bilo. Danes se O3B podpira z zagotavljanjem satelitskih podatkovnih storitev za pomorske operacije, kar pravi Christensen, ki poudarja, da "transformacijske vizije ne bodo nujno predstavljale realnega poslovnega modela."

SpaceX bo moral konkurirati tudi zemeljskim ponudnikom interneta. Tudi če lahko SpaceX zniža latenco na približno 20 milisekund in se ujema s povprečno hitrostjo prenosa interneta v ZDA (okoli 93 megabitov na sekundo), bi lahko prihod 5G spodkopal njegovo poslovanje. Morebitna obljuba 5G je, da na vaš telefon prinese pasovno širino 10 gigabitov na sekundo. Preden se 5G uresniči, je treba narediti veliko, toda tudi na najbolj počasnih razvojnih načrtih 5G bo verjetno uveden pred koncem leta 2027, ko bo SpaceX končal svojo konstelacijo StarLink. "Moje mnenje je, da so ti konstelaciji LEO povsem neekonomični," pravi Rusch.

Seveda, Musk še nikoli ni bil tisti, ki bi se izogibal velikim izzivom. To je človek, ki je ustvaril podjetja, ki so odkrito kljubovala vsem konvencijam v bančni industriji, avtomobilski industriji in vesoljski industriji, trgi, ki bi jih vsak analitik povedal, da jih je bilo nemogoče prekiniti pred samo desetimi leti. Po vsej verjetnosti se bo SpaceX moral boriti za vzpostavitev prevladujočega položaja na trgu satelitskih širokopasovnih povezav, zlasti če je cilj financiranje misije Mars. Težko bo, toda spet ničesar v vesolju ni bilo nikoli enostavno.


Več Great WIRED Stories