Detektiv za divje živali uporablja DNA za povezavo ukradene slonovine z velikimi karteli


5. junija, 2014, Kenijska policija je vstopila na avtomobilsko dvorišče Fuji Motors v pristaniškem mestu Mombasa, kjer so našli dve tonski slamice slonovine. Odkritje jih je pripeljalo do srednjeveškega Kenija po imenu Feisal Mohamed Ali, ki je bil dve leti kasneje obsojen na 20 let v zaporu. Konzervatorji so ga pozdravili kot velik udarec mednarodnim sindikatom za lovstvo, ki so vsako leto ubili 40.000 ogroženih slonov v Afriki. Le 400.000 živali, ki so ostale na celini, bodo te kriminalne mreže v naslednjih dveh desetletjih grozile, da bodo izbrisale vsakega afriškega slona.

Pol v svetu v Seattlu je Sam Wasser prebral novice o razsodbi z rastočim navdušenjem. Konzervacijski biolog na Univerzi v Washingtonu, Wasser, je analiziral DNK zaseženih kislin slonov in ga primerjal z DNK drugih slonov, ki jih je študiral, in delil svoje ugotovitve s kenijski organi. Njegovo delo je zaključilo, da so številni sloni iz slonokoščine izvirali iz enega samega kartela, za katerega je verjel, da ga vodi Feisal. Čeprav je bilo Feisalu samo poskušano za eno število posedov, je dolžina stavka poslala sporočilo. "V tistem času je bila največja pozitivna stvar, ki se je zgodila v tem celotnem dolgem boju," pravi Wasser.

Nato avgusta letos je kenijski sodnik nenadzorovano preklical prepričanje Feisala, ki je zaradi nepravilnosti v zadevi odločil za neustaven. Ohranjevalni svet je bil besen. Toda Wasser je videl priložnost. Sedaj bodo Feisal in njegovi pet sozaviralcev ponovno preizkušeni, in tokrat bodo tožilci imeli dostop do še bolj podrobnih genskih dokazov, ki povezujejo več pošiljk z nekaj močnimi kriminalnimi mrežami. V poročilu danes v zadnji številki Znanost napredujeEkipa Wasserja razkriva svojo najnovejšo analizo, ki kaže, da so trije karteli odgovorni za premikanje večine tihotapljenih slonov iz celine preko pristaniških mest Entebbe v Ugandi; Lome, Togo; in Mombasa.

Univerza v Washingtonu

Analiza temelji na delu, ki ga je Wasser začel pred desetletji. Večino svoje kariere je preživel z zbiranjem slonov iz vsakega vogala Afrike, kar predstavlja gensko karto večine živali na celini. Z uporabo svoje podatkovne zbirke DNA lahko Wasser določi izvor obnovljenega dela slonovine v razdalji 186 milj, območje velikosti Colorado.

Leta 2005 je dobil e-pošto prijatelja v Interpolovi skupini za kriminalne združbe za divje živali z imenom Bill Clark. Organi v Singapurju so zasegli šest in pol ton slonovine, in Clark je mislil, da je čas, da preizkusi Wasserjev zemljevid. Organi kazenskega pregona so menili, da je bila tako velika pošiljka nabavljena po prodajalcih po vsej Afriki, vendar je Wasserjeva analiza DN naslikala drugačno sliko. Vse slonovine je prišlo iz ene populacije slonov v južni Zambiji. "Bam, to je vse spremenilo," pravi Wasser. Ugotovil je, če bi lahko uporabil svoje metode za povezovanje tihotapstva z njenim izhodiščem, policija bi lahko zakril trgovino z ljudmi na svojem izvoru.

Od takrat je Wasser prečkal svet, ki je analiziral DNK zajetih pošiljk slonokoščenih čebel, da bi pomagal uradnikom kazenskega pregona, da razumejo, kje je prišlo zaseči premaknjeno slamino slonovine in kako daleč je potoval. To drago delo je deloma financirala družinska fundacija Microsoftov soustanovitelj Paul Allen, pa tudi donacije ameriškega državnega urada, urada ZN za droge in kriminal ter Interpola. Do leta 2015 je Wasser analiziral 28 velikih pošiljk in identificiral ponavljajoče se vzorce. Znova in znova so se kosti, ki so se pojavile za lažnimi stenami ali pokopane v notranjosti rib v zabojih, daleč od Hongkonga in Malezije, lahko sledile nazaj v samo dve regiji v Afriki. Eden je bil gozd Tridom, ki se razprostira na območjih Kameruna, Republike Konga in Gabona; druga pa je bila predvsem v Tanzaniji. Objavil je svoje ugotovitve v Znanost v letu 2015.

Wasser je upal, da bi razkritje dveh svetovnih glavnih požarnih tokov premaknilo slonove vojne v slonovo korist. Ampak to ni uspelo tako. "Na presenečenje je ostalo trgovanje z ljudmi zelo težko ustaviti," pravi Wasser. Lovci delujejo na velikih območjih, ki jih poznajo dobro, in pogosto so bolje oboroženi kot rangers. Tako kot druge oblike organiziranega kriminala, lovci pogosto delujejo le kot vojaki; 10 aretiranih na terenu in še 10 pop up, da zapolnijo svoje mesto. Da bi dosegli pravi napredek, se morajo oblasti osredotočiti na akterje, ki se nahajajo v dobavni verigi.

Kmalu po objavi njihovega prispevka v Znanost, Wasserjeva ekipa je imela preboj. Oktobra je bil Wasser pozvan v Singapur, da bi preizkusil nov napad – 4,6 ton slonovine, skrito v vreče, označene kot dolgozrnati riž ali sladkor. S seboj je prinesel kolega, Sam Tucker, forenzičnega znanstvenika. Skupaj so začeli proces kot običajno. Prvič, stehtali so vse kosti in izmerili premer vsakega na svojem podstavku. Nato so jih položili na tla, najmanjše do največje, in jih začeli urejati še naprej glede na dolžino črtice gumija – razdaljo od vrha tanka do mesta, kjer se ujame v živalsko ustnico. Po štirih dneh je Wasser ponavadi dober zamisel, kateri delci so del para, ki mu pomagajo, da ga postavite na stran, tako da ne vzame vzorcev iz iste živali dvakrat. Pri 110 USD na vzorec DNK je to približno toliko, kolikor gre za to, da se genetska zbirka ne napihne z duplikati. Toda na tem potovanju je našel komaj par parov.

Skrivnost je še vedno gnala Wasserja in Tuckerja, tudi po vrnitvi v Seattle. Potem je popoldne Tucker vstal v Wasserjevo pisarno. "Sam, si pogledal v druge zasege za tiste pogrešane kneze?" Je vprašal.

Ni ga. V nekaj dneh je kodirnik v Wasserjevem laboratoriju imel nov ujemajoči algoritem, ki je primerjal vse ture z drugimi v svoji zbirki podatkov. Bila je ideja, da je Tucker od svojih dni opravljal forenzično delo za ameriško vojsko v Afganistanu, ki je povezal IED s specifičnimi terorističnimi celicami in posamezniki. Ko je analiza prenehala delovati, je "celotna slika ravno eksplodirala pred nami," pravi Wasser. Pari so bili ves čas, bili so premešani v različne pošiljke.

DNK ni samo prinesla kljunov nazaj, ampak razkrila, od kod prihajajo vsi ti navidezno nepovezani sloni iz slonovine. Ko je Wasserova ekipa združila genetske profile z informacijami, pridobljenimi iz dokumentov za pošiljanje, je nastalo kompleksno omrežje, ki povezuje največje kartele slonokoščenih živali v Afriki. Ta analiza je pomagala Kenijskim uslužbencem kazenskega pregona, ki so podkrepili svoje dokaze, vključno z telefonskimi klici in pošiljanjem dokumentov, povezali ukradene predmete s Feisalom. Upa, da bo obveščevalna služba, ki jo zbira na kartelu Mombasa, okrepila tožilstvo v ponovnem sojenju Feisala. In morda celo pripeljejo še enega kralja ali dve slonovine.

Za Wasserja obsodbe ne morejo priti dovolj hitro. Na zadnjem napadu je vzorčil – 1.800 kuncev, ki so bili v Singapurju v začetku tega leta – dve tretjini jih je bilo krajše od roke, debele kot četrtina na dnu. Prišli so od živali, ki niso starejše od pet ali šest. "Vsako leto se kosti vedno manjšajo," pravi Wasser. Brez ukrepanja se lahko slonova DNK v svoji podatkovni zbirki iz orodja reši, da bi jo rešil v mračnem zapisu o izumrtju živali.


Več velikih WIRED zgodbe